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Le laboratoire nucléaire que personne ne connaît

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Lorsque les États-Unis sont entrés dans la Seconde Guerre mondiale, ils avaient besoin d'un endroit pour effectuer la maintenance des canons à tourelle les plus puissants de la marine, à l'abri des regards indiscrets. Il a choisi un endroit isolé dans le haut désert de l'Idaho oriental, près de la ville d'Idaho Falls.

En 1949, les États-Unis étaient enfermés dans la guerre froide avec l'Union soviétique, et cet endroit s'est transformé en laboratoire national de l'Idaho, dont les missions étaient le développement de technologies de réacteurs nucléaires civils et de défense, et la gestion du combustible nucléaire usé.

Le berceau des sous-marins nucléaires

Au fil des ans, 52 réacteurs nucléaires ont été construits à l'INL pour être testés par diverses organisations. La plupart de ces réacteurs étaient des prototypes inédits. Aujourd'hui, seuls trois réacteurs y restent en service, dont le réacteur de test avancé, auquel des chercheurs nucléaires viennent du monde entier pour tester les matériaux et les combustibles des réacteurs.

VOIR AUSSI: FONDATION NUCLÉAIRE: QUE SE PASSE-T-IL DANS LE PIRE SCÉNARIO DE CAS?

Les systèmes de propulsion nucléaire utilisés sur les sous-marins nucléaires américains ont également été créés à l'INL. Les marins et les officiers y ont été formés sur la façon de faire fonctionner ces systèmes. Aujourd'hui, l'INL est le principal laboratoire de recherche sur l'énergie nucléaire aux États-Unis, tout en menant également des recherches sur les énergies alternatives et la cybersécurité.

Quatre ampoules s'allument

Le 3 septembre 1948, l'électricité a été produite pour la première fois par un réacteur nucléaire du réacteur X-10 Graphite à Oak Ridge, Tennessee. Puis, le 20 décembre 1951, le premier réacteur de l'INL, l'Expérimental Breeder Reactor 1 (EBR-1), a produit suffisamment d'électricité pour allumer quatre ampoules. Finalement, EBR-1 produisait suffisamment d'électricité pour éclairer l'ensemble du site.

Une tonne d'uranium naturel peut produire plus de 40 millions de kilowattheures d'électricité et équivaut à brûler 16 000 tonnes de charbon ou 80 000 barils de pétrole.

Mais EBR-1 avait un autre objectif que la production d'électricité. C'était également le premier réacteur surgénérateur au monde et le premier à utiliser du plutonium pour produire de l'électricité. EBR-1 a prouvé le principe de sélection du combustible d'Enrico Fermi, qui a montré qu'un réacteur nucléaire pouvait créer plus de combustible nucléaire en tant que sous-produit qu'il n'en consommait, en raison des neutrons à déplacement rapide convertissant l'uranium non fissionable en plutonium fissible.

EBR-1 n'a été désactivé qu'en 1964, quand il a été remplacé par EBR-2. En 1965, EBR-1 a été déclaré monument historique national, et en 2004, il a été déclaré jalon IEEE. Aujourd'hui, les visiteurs peuvent voir EBR-1 de fin mai à début septembre.

Bientôt, des problèmes de sécurité ont été soulevés au sujet des réacteurs surgénérateurs. Un surgénérateur utilisant une technologie similaire à l'EBR-1 qui a été construit au-dessus de la vallée de San Fernando en Californie, a subi des dommages au cœur du combustible en 1959 et aurait rejeté de l'iode radioactif dans l'air.

Un seul surgénérateur est entré en service commercial aux États-Unis, l'Enrico Fermi 1, construit près de Detroit, Michigan. Il a subi une fusion partielle du cœur en 1966 et la construction d'un surgénérateur sur la rivière Clinch dans le Tennessee a été arrêtée en 1983.

Seul accident nucléaire mortel en Amérique

Le laboratoire national de l'Idaho est le site du seul accident nucléaire mortel de l'histoire américaine. En 1958, le réacteur stationnaire de faible puissance (SL-1) a été construit pour tester la production d'électricité pour les stations radar militaires éloignées. Les plaques de combustible enrichies en uranium du réacteur ont subi une réaction nucléaire en chaîne qui a produit suffisamment de chaleur pour transformer l'eau en vapeur, générant ainsi de l'électricité.

Les exploitants de réacteurs pouvaient contrôler la réaction nucléaire en élevant ou en abaissant cinq barres de commande. Lorsqu'elles sont abaissées entre les plaques, les barres de contrôle absorbent suffisamment de neutrons pour arrêter la réaction en chaîne. Dans la nuit du 3 janvier 1961, après deux ans de succès, le SL-1 était remis en ligne après son arrêt annuel de Noël.

Trois hommes travaillaient dans la cuve de confinement, un sur le dessus du réacteur et deux sur le côté. Ensuite, l'homme sur le dessus a soulevé une tige de commande principale de plusieurs centimètres trop loin et il n'a fallu que quatre millisecondes (quatre millièmes de seconde) avant que le noyau surchauffe et vaporise l'eau environnante. La vapeur et l'eau ont jailli vers le haut, et le réacteur lui-même s'est élevé de neuf pieds, avant d'atteindre le plafond. Le corps de l'homme qui était au sommet du réacteur était coincé entre le plafond et le réacteur.

Le service d'incendie de l'installation a répondu, mais en entrant dans la salle de contrôle, leurs détecteurs de rayonnement ont atteint leur maximum. Ils ont rapidement consulté des physiciens de la santé qui leur ont dit que personne ne devait passer plus d'une minute à la fois à l'intérieur de l'établissement. Les pompiers ont pu enlever le corps de l'un des hommes qui se trouvaient à côté du réacteur, et ils ont enlevé le troisième homme, qui respirait à peine, et l'ont placé dans une ambulance. Il est décédé plus tard dans la nuit, et l'ambulance a été chassée vers un site éloigné dans le désert, et le corps de l'homme a été couvert de couvertures de plomb.

Les trois hommes ont été enterrés dans des cercueils doublés de plomb et l'un d'eux est enterré au cimetière national d'Arlington, ce qui en fait le seul cercueil recouvert de plomb. Depuis cet accident, la capacité de manipuler les barres de commande a été confiée uniquement aux ordinateurs.

Un dossier de sécurité irrégulier

Le laboratoire national de l'Idaho a été le site de nombreux rejets de radioactivité. Pas plus tard qu'en avril 2018, un baril de 55 gallons de «boue radioactive» s'est rompu alors qu'il était en préparation pour le transport vers l'usine pilote d'isolation des déchets dans le sud-est du Nouveau-Mexique pour un stockage permanent.

Ce baril faisait partie des déchets radioactifs mal documentés provenant de l'usine de Rocky Flats, maintenant fermée, près de Denver. On ne sait pas combien de ces barils sont stockés au laboratoire national de l'Idaho, ou ce que chaque baril contient.

La marine américaine a envoyé son combustible usé depuis des navires à propulsion nucléaire vers l'INL, et le laboratoire traite des tonnes de déchets contenant des éléments artificiels, appelés déchets transuraniens. Le département américain de l'énergie a promis de transférer en moyenne 2000 mètres cubes dans une décharge spéciale au Nouveau-Mexique, mais il a raté cet objectif pendant plusieurs années en raison d'une explosion souterraine à la décharge.


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